Les exoplanètes plus hospitalières que prévu

ExoPlanet02

(Source : Astronomylatest)

Une étude, menée par des astrophysiciens de l’Université de Toronto au Canada (http://www.utoronto.ca/), suggère que certaines exoplanètes (= planètes extrasolaires = planètes situées en dehors de notre système solaire) ont plus de chances d’avoir de l’eau liquide et d’être habitables que ce que nous pensions.

« Les planètes ayant potentiellement des océans pourraient avoir un climat beaucoup plus proche de celui de la Terre que ce qu’on imaginait jusqu’à maintenant », explique Jérémy Leconte, post-doctorant à l’Institut Canadien pour l’Astrophysique Théorique (CITA ; http://www.cita.utoronto.ca/) de l’Université de Toronto.

Les scientifiques pensaient que les exoplanètes avaient un comportement inverse à celui de la Terre, c’est-à-dire qu’elles présentaient toujours la même « face » à leur étoile (comme la Lune qui présente toujours la même face à la Terre). Si c’était le cas, les exoplanètes tourneraient de façon synchrone avec leur étoile de façon à ce qu’il y ait une « face » toujours tournée vers elle et l’autre « face » dans une obscurité froide perpétuelle.

L’étude de J. Leconte indique cependant que, comme les exoplanètes tournent autour de leurs étoiles, elles avancent à des vitesses permettant un cycle Jour/Nuit similaire à celui de la Terre.

« Si nous avons raison, sur les exoplanètes il n’y a pas de nuit froide permanente emprisonnant l’eau dans de gigantesques couches de glace. Ainsi, la nouvelle compréhension du climat des exoplanètes fait que la probabilité qu’elles abritent des formes de vie reste une question ouverte. »

Leconte et son équipe en sont arrivés à leurs conclusions grâce à un modèle climatique tridimensionnel qu’ils ont développé pour prédire l’effet de l’atmosphère d’une planète quelconque sur sa rotation, ce qui conduit à des changements climatiques. « L’atmosphère est un facteur clé, affectant la rotation d’une planète, dont l’impact peut être suffisamment important pour outrepasser la rotation synchrone et apporter un cycle Jour/Nuit à cette planète. », explique J. Leconte.

Bien que les astronomes attendent toujours une preuve visuelle, les arguments théoriques suggèrent que beaucoup d’exoplanètes doivent être capables de maintenir une atmosphère aussi massive que celle de la Terre. Dans le cas de la Terre (qui a une atmosphère relativement fine) la plupart des rayons du Soleil atteignent la surface, maximisant ainsi l’effet de serre dans l’atmosphère et permettant un climat plus tempéré à travers la planète. En créant des différences de température à la surface entre le jour et la nuit et entre l’équateur et les pôles, la chaleur du Soleil crée des vents qui redistribuent la masse de l’atmosphère autour de la Terre.

L’impact est si significatif qu’il surmonte l’effet de marée exercé par une étoile sur n’importe quel satellite orbitant autour d’elle, un peu comme la Terre avec la Lune.

« La Lune nous montre toujours la même face parce que les marées augmentées par la Terre créent une friction qui altère sa rotation », explique J. Leconte. La Lune a une rotation synchrone avec la Terre car sa période de rotation sur elle-même et identique à sa période de révolution autour de la Terre. C’est pourquoi il y a une face cachée de la Lune. Cependant, la théorie des marées néglige les effets d’une atmosphère. »

Les chercheurs disent qu’un grand nombre d’exoplanètes de type terrestre connues ne devrait pas être dans un état de rotation synchrone, comme ils le croyaient au départ. Leurs modèles montrent qu’elles auraient un cycle Jour/Nuit comparable à celui de la Terre et que la durée de leurs journées pourrait aller de plusieurs jours à plusieurs mois.

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